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Iglesia La Balbanera: 470 años de historia y de fe

JUN, 20, 2004 |

Una atmósfera de paz se respira en su interior. El silencio es tal que sobrecoge y tranquiliza a la vez. Sus paredes quizá guardan testimonios e historias sobre penitencias, plegarias y arrepentimientos de más de 6 generaciones. El tiempo y la naturaleza jamás pudieron doblegarla.
Es la iglesia de la Virgen María Natividad de La Balbanera, situada al pie de la vía Panamericana y a tan sólo20 kilómetros al sur de Riobamba y a 2 kilómetros del cantón Colta. Para quienes utilizan esta vía tal vez les parezca un pequeño templo como cualquier otro de algún pueblo del Ecuador.
Muy pocos saben que es la primera iglesia construida en nuestro territorio. Fue erigida el 15 de agosto de 1534, es decir, en el periodo de la conquista española.
Ahora, cuando han pasado casi 70 años de aquel acontecimiento, casi el 90 por ciento de su estructura se mantiene los mismos elementos que se utilizaron en aquella época.

Su diseño
Tanto la fachada como las paredes laterales permanecen intactas a pesar del tiempo. Para su ejecución se fusionaron la arquitectura colonial de la época de estilo barroco con los detalles en alto y bajo relieve con motivos e incrustaciones de figuras incásicas, lo que supone que fue construida con mano de obra española e indígena.
En los exteriores se conservan todavía las paredes de piedra que se utilizó en hace 5 siglos, para las uniones de los bloques se aplicó un sistema similar al que usaron los cañaris para construir el templo de Ingapirca. En algunos tramos se aplicó arcilla.
Las paredes laterales tienen cerca de un metro de espesor y han sido recubiertas por una delgada capa de hormigón que, paradójicamente, en algunas partes se ha caído dejando visible su construcción original; solamente el techo ha sido restaurado en su interior.

El milagro y otras anédotas
Según la historia vuando recién empezó la conquista española a las tierras del incario, un grupo de 700 soldados al mando de Diego de Almagro llegaron al sitio que hoy es el valle de Colta, allí quedaron rodeados por más de un millar de incas.
Los soldados rogaron entonces a la Virgen de La Balbanera su protección, y como por milagro, los guerreros indígenas se abstuvieron de atacar y más aún se retiraron del valle.
En agradecimiento por haber salvado sus vidas, los españoles fundaron en unos kilómetros más adelante en el sector denominado Richbamba que los españoles llamaron después Riobamba, la villa de Santiago de Quito el 15 de agosto de 1534 y construyeron con la ayuda de aborígenes del lugar la iglesia que hasta hoy permanece en pie.
Como hecho anecdótico, durante la Colonia se desató un devastador terremoto en el año1797 que asoló poblacionesy aldeas de la zona central del país, más de un millar de personas murieron y la mayoría de las edificaciones se convirtieron en escombros. Pero la iglesia, salvo alguna cuarteaduras, se mantuvo incólume.

Poco conocida
Pese a su valor histórico, arquitectónico y cultural, muy poco se conoce sobre la iglesia, y a pesar del esfuerzo de unas pocas entidades culturales, el templo por lo general pasa casi inadvertido para quienes realizan turismo o transitan por la vía.
En los exteriores se han instalado quioscos para la promoción turística, así como de ventas de artesanías y comidas tipicas del sector. Pero por lo general y durante los días ordinarios, estos puestos permanecen cerrados y quienes se detienen a visitar el sitio se limitan a tomar fotografías sin obtener alguna información.
No obstante, con la ayuda de la casa parroquial y moradores el templo no está abandonado. Incluso todavía se ofician misas y otros actos religiosos con el propósito de mantener este patrimonio que pertenece a todos los ecuatorianos.

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