Cómo empezó la vida en movimiento

SEP, 10, 2019 |

RECREACIÓN. Interpretación artística del 'Yilingia spiciformis' y su rastro dejado hace 550 millones de años.

Cuando alguien se aleja de algo pierde nitidez. Pasa con las fotos de los amigos en las salidas nocturnas y sucede también con el estudio del pasado. Para saber qué ocurrió en las últimas elecciones estadounidenses se puede acudir a fuentes contemporáneas y directas casi infinitas, pero para revivir el reinado de Nerón hay que acudir a testimonios de unos pocos autores que escribieron décadas después de su muerte. En la reconstrucción de la historia de la vida en la Tierra, según se avanza en el tiempo profundo y se retroceden cientos de millones de años para acercarse al origen, las piezas para completar los rompecabezas son escasas, valiosas y a veces enigmáticas.

Este miércoles, un equipo de científicos chinos liderado por Shuhai Xiao, de la universidad Virginia Tech (EE UU), ha presentado varias de estas piezas de una etapa clave de la evolución de los animales. En un artículo publicado en la revista Nature, describen el hallazgo de varios fósiles de unos 550 millones de años, encontrados en la Formación Dengying, en la zona de las Gargantas del río Yangtsé, en el sur de China, de seres parecidos a gusanos, que tendrían simetría bilateral, asociados a rastros fosilizados que podrían ser suyos o de bichos similares. En el caso de uno de los fósiles, el vínculo entre el gusano y su rastro es claro, convirtiéndose así en uno de los ejemplos de locomoción más antiguos que se conocen.

El periodo en el que vivieron aquellos gusanos (se han encontrado 35 ejemplares) es el Ediacárico, un tiempo en el que, por lo que se sabe hasta ahora, aparecieron los primeros animales. Aunque eran animales muy extraños. Aún no tenían huesos ni caparazones, así que no podían dejar parte de sus cuerpos fosilizados. Lo que ha quedado para la posteridad son sus moldes conservados en la roca. Así  se conoce a los Dickinsonia, unos seres que vivieron hace alrededor de 560 millones de años, tenían un cuerpo simétrico y ovalado que se acercaba al metro y medio de largo y han dejado rastros que sugieren que podía moverse. Parece que se arrastraban por el suelo en busca de microbios de los que alimentarse, pero no tenían ni boca ni ano, planteando la posibilidad de que se alimentasen a través de la piel y fuesen en realidad seres unicelulares que crecieron sin medida en un mundo sin depredadores.

Como los Dickinsonia, los nuevos habitantes del Ediacárico que se acaban de conocer se arrastraban por el suelo del océano en busca de alimentos. Bautizados como Yilingia spiciformis, medían hasta 27 centímetros de largo y estaban divididos en unos 50 segmentos, algo que ofrece las primeras muestras de la capacidad para trasladarse que ofrecían los primeros cuerpos divididos. El hallazgo, según los autores, también ayuda a identificar a los animales responsables de la gran cantidad de rastros y madrigueras fosilizadas encontradas de aquel tiempo.

Diego García Bellido, un experto en fósiles de este periodo que trabaja en la Universidad de Adelaida (Australia), considera valioso el trabajo de Xiao y sus colegas, aunque cree que aún existen misterios por resolver. “Me extraña mucho que ninguno de los 35 ejemplares conserve ambos extremos del cuerpo y me hace pensar que aún no tenemos toda la información sobre este organismo”, señala García Bellido. Al investigador le extraña que en estos gusanos el cuerpo sea más ancho en la parte de atrás, al contrario de los que sucede entre los artrópodos (como las hormigas) o los anélidos (como las lombrices). En la parte de delante albergan los sentidos y los elementos con los que capturar los alimentos y dejan la zona anal para evacuar residuos. “Dicho esto, aunque solo tienen un ejemplar, la conexión entre el cuerpo y la traza parece genuina”, añade, aunque, puntualiza, esa traza no sea “tan elaborada como la que tenemos de Kimberela, considerado un protomolusco” que ya dejó constancia de su capacidad para trasladarse cuatro millones antes que los Yilingia spiciformis.

La nueva pieza que Xiao y su equipo aportan a este relato, en el que a veces entre un testigo y otro hay un abismo de millones de años, ayuda a entender cómo se gestó un momento clave en la evolución animal: la explosión del Cámbrico. Poco más de 10 millones de años después de que los gusanos encontrados en China dejasen sus rastros en el fondo del mar, los yacimientos de todo el mundo muestran un estallido creativo que dio lugar a un mundo que nos resultaría mucho más familiar que el de Ediacara.

Prácticamente todos los diseños que hoy se reconocen en los animales actuales, incluidos los humanos aparecieron entonces. La capacidad para moverse se generaliza, surgen los esqueletos y las conchas, que producirían fósiles más abundantes y mucho más informativos que los de los cuerpos blandos de los seres anteriores, y la reproducción sexual aparece como una estrategia ganadora para buena parte de las especies que se ven sin microscopio. Antes de aquel momento, la mayoría de los animales tenían complexiones distintas a las conocidas actualmente. “Algunos tenían forma de fractal [objetos matemáticos cuya estructura aparentemente irregular se repite a diferentes escalas]”, y otros “se parecían a una galaxia en espiral con ocho brazos”, explicaba en EL PAÍS Jochen Brocks, investigador de la Universidad Nacional de Australia, el país que alberga el yacimiento que dio nombre al periodo Ediacárico.

Los biólogos no saben cómo relacionar aquellos animales, casi alienígenas, con los actuales, pero no tienen ese problema con los fósiles presentados este miércoles. El rastro de los Yilingia muestra el camino hacia unas estructuras que permitirían la movilidad dirigida o la caza como la entendemos hoy. Las características de este gusano “son las que encuentras en un grupo de animales [con simetría bilateral], un grupo que nos incluye a los humanos y a la mayoría de animales”, indica Xiao. En los fósiles de las Gargantas del Yangtsé se reconstruye también nuestra historia.

Más Noticias De Ciencia y tecnología

Lanzados tres satélites chinos

| Varios meses después de que un cohete chino CZ-4B fallara en su misión de colocar a su carga en órbita, otro vehículo de este tipo consiguió enviar al espacio a tres satélites.

Detectan gigantesca estrella de neutrones

Martes, 17 de septiembre de 2019 | | Un grupo de científicos de Estados Unidos ha detectado una estrella de neutrones gigantesca, la mayor identificada hasta ahora en el universo, según revela un estudio publicado este lunes en la revista Nature.

Descubren anguila eléctrica más potente

Lunes, 16 de septiembre de 2019 | | Una especie de anguila eléctrica, descubierta en aguas dulces amazónicas, es capaz de enviar descargas de 860 voltios, lo más potente jamás registrado en el mundo animal, según un estudio publicado este martes.

La Amazonía precolombina era muy poblada

Domingo, 15 de septiembre de 2019 | | Científicos brasileños concluyeron en agosto las excavaciones en un complejo arqueológico de la Amazonía que refuerzan la teoría de que esa región estuvo densamente poblada antes de la llegada de los colonizadores europeos. 

Controversia: ¿A qué velocidad se expande el universo?

Sábado, 14 de septiembre de 2019 | | Los astrofísicos saben desde hace 90 años que el Universo se está expandiendo, y desde entonces han estado tratando de medir la velocidad exacta de esta expansión.

Hallan cientos de pisadas de neandertales

Jueves, 12 de septiembre de 2019 | | Nunca antes se habían descubierto tantas huellas de neandertales de un solo golpe: en la costa francesa de Normandía, en Rozel (noroeste).

Aprendiendo a vivir sin oxígeno

Miércoles, 11 de septiembre de 2019 | | En un contenedor de carga blanco, a un costado del muelle de la estación de investigación del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) en Bocas del Toro, Noelle Lucey está criando ostrácodos.

Cambio de altitud modifica producción de proteínas

Domingo, 08 de septiembre de 2019 | | Así lo estableció Camila Andrea González Quiroga, magíster en Ciencias - Bioquímica de la Universidad Nacional de Colombia (UNAL).

Descifran el genoma del guisante

Sábado, 07 de septiembre de 2019 | | Ocho equipos de investigadores internacionales, dirigidos por el Instituto Francés de Investigación Agraria (INRA), descifraron por primera vez el genoma del guisante, lo que abre perspectivas para alimentar al planeta.

El cáncer primera causa de muerte en países ricos

Viernes, 06 de septiembre de 2019 | | Las enfermedades cardiovasculares siguen siendo la principal causa de mortalidad entre los adultos de mediana edad en el mundo, pero en los países ricos lo es el cáncer, según dos estudios publicados esta semana.

Misión lunar India avanza con éxito

Miércoles, 04 de septiembre de 2019 | | El orbitador y el módulo de aterrizaje de la misión lunar india Chandrayaan-2 lograron separarse, anunció la Agencia espacial india ISRO (por sus siglas en inglés), a pocos días de que se produzca el intento de posarse en la superficie lunar.